CARACTERÍSTICAS DEL PAPEL TÉRMICO

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CARACTERÍSTICAS DEL PAPEL TÉRMICO

Los equipos de impresión que se utilizan en la actualidad para generar tickets y etiquetas operan por el método de impresión térmica, ya sea por transferencia térmica o por impresión térmica directa. Es decir, para que una impresora de este tipo pueda plasmar una imagen sobre la superficie de soporte elegida, su cabezal de impresión debe elevar su temperatura sin requerir de ningún tipo de tinta, a diferencia de lo que ocurre con las impresoras de matriz de puntos.

Es gracias a este método novedoso de impresión que se pueden generar tickets y etiquetas a una alta velocidad economizando gastos en consumibles para impresoras, sin embargo, es necesario considerar que precisamente por la manera en que operan estos equipos es que no se puede utilizar cualquier tipo de papel para realizar un trabajo de impresión con ellos. El papel térmico es en estos casos indispensable para garantizar una impresión satisfactoria y en esta ocasión hablaremos sobre este papel y las características que reúne para que se pueda plasmar una imagen en su superficie sin necesidad de utilizar tintas especiales.

Bien, el papel térmico es un tipo de papel que cuenta con un tratamiento especial que lo hace sensible al calor, de ello que al contacto con el cabezal de impresión de las impresoras térmicas se pueda generar una imagen en él. Este tipo de papel se compone de diferentes partes: papel de soporte, capa de preestuco y la capa térmica. El papel de soporte, por un lado, es aquel que se utiliza como base en la que se aplicarán las capas de estucado y sobre el que quedará plasmada la imagen una vez completado el trabajo de impresión.

La capa de preestuco cubre el papel de soporte y tiene la función de crear una superficie lisa y uniforme sobre la que se pueda aplicar más fácilmente y de manera pareja la capa térmica. Es importante que la capa de preestuco sea lo más lisa posible pues a mayor lisura se obtendrá mayor resolución y definición de la imagen impresa por un equipo térmico.

Finalmente, la capa térmica es la capa superior del papel térmico y se conforma por una gran cantidad de compuestos químicos, como colorantes, desarrolladores de color y sensibilizadores, entre otros que varían según la clase de papel térmico de la que se trate. Estos químicos, al ser sometidos al calor, reaccionan entre sí y desarrollan la imagen deseada que quedará plasmada sobre la superficie del papel de soporte.

En algunos casos la capa térmica cuenta con un recubrimiento que la protege de agentes ambientales que puedan dañar el papel y alterar la imagen impresa, este tipo de protección se encuentra principalmente en los papeles térmicos fabricados especialmente para someterse a condiciones ambientales extremas. De igual manera, el papel térmico puede incluir un recubrimiento en el dorso del papel que sirve como protección especial cuando el material se expondrá a plastificantes o adhesivos. El papel térmico con recubrimiento en el dorso es comúnmente utilizado en aplicaciones de etiquetado.

Ahora bien, al momento de elegir el tipo de papel térmico adecuado para las aplicaciones particulares que le vayamos a dar, además de considerar el tipo de protección con el que cuenta, lo que lo hace más o menos adecuado para emplearse en determinadas condiciones ambientales, es necesario considerar otros factores, como la sensibilidad del papel. La sensibilidad del papel térmico es un factor clave en la impresión térmica ya que define la velocidad a la que una impresora podrá terminar un trabajo de impresión y el tiempo de vida útil del papel antes de ennegrecerse y por tanto, imposibilitar su lectura o uso.

En este tipo de consumibles para impresoras térmicas se distinguen dos tipos de sensibilidad: la sensibilidad estática y la sensibilidad dinámica. Para la medición de ambas se generan gráficas en las que figura la densidad óptica de la imagen obtenida en función de la temperatura aplicada, es decir, de la energía utilizada en el trabajo de impresión. Es importante mencionar que la densidad óptica es un concepto que tiene que ver con la intensidad de la imagen, siendo una densidad óptica de 1.1 equivalente a una imagen completamente oscura para el ojo humano y los valores equivalentes a densidades ópticas menores corresponden a diferentes tonalidades de gris.

Por un lado, la sensibilidad estática es la que define la temperatura a la que el papel térmico comienza a ennegrecerse por la reacción de los químicos contenidos en la capa térmica. Cuando un papel térmico presenta una alta sensibilidad estática, su resistencia al calor es baja y por tanto, comenzará a ennegrecerse a temperaturas muy bajas. Mientras tanto, con el papel térmico de baja sensibilidad estática ocurre exactamente lo contrario: al tener una alta resistencia al calor sólo comenzará a ennegrecerse y generar la imagen cuando se expone a temperaturas muy altas.

Se recomienda que para elegir la sensibilidad estática adecuada al momento de comprar papel térmico se evalúen las necesidades de impresión según la aplicación que se les dará y las condiciones ambientales del espacio en el que se utilizará el papel, ello para garantizar trabajos de impresión adecuados, funcionalidad del material generado y un tiempo de vida apropiado según las exigencias propias de la aplicación. En este punto es importante considerar las condiciones bajo las que se almacenará el consumible antes de utilizarlo.

Por otra parte, la sensibilidad dinámica define la cantidad de calor que el cabezal térmico debe aplicar al papel para que los químicos de la capa térmica reaccionen y generen la imagen deseada. Para determinar los valores deseables de sensibilidad térmica se tienen que considerar las características de impresión del equipo sin perder de vista que a mayor sensibilidad dinámica del papel, los trabajos de impresión pueden ser más rápidos.

La ventaja de utilizar papeles de una sensibilidad dinámica alta es que permiten economizar en la energía empleada para obtener una impresión. Sin embargo, para que las impresiones sean de calidad y el equipo trabaje sin ningún problema con un papel de sensibilidad dinámica alta es necesario que el cabezal esté diseñado para enfriarse rápidamente y procesar así, satisfactoriamente, los trabajos de impresión de manera continua.

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